Regime uncertainty in practice

One of the Ivorian blogs I’m following called aller de l’avant just had a real-life story from Abidjan illustrating regime uncertainty.

In brief, a lady parks her car and goes into a shop. When she comes out, two policemen have clamped her car under the  bogus claim that parking was forbidden and ask for 10,000 CFA Francs (15.24€) to let her car go. The lady offers to pay 3,000 Francs (4.60€) which one of the policemen wants to accept whereas the other insists on 5,000 Francs (7.62€). The lady then contacts a friend at the local municipality who refers to a policeman at the municipality who, to help her, manages to convince the policemen who clamped the car that the lady is a prosecutor of a city in the interior of the country. “Madame le Procureur’s” car is then quickly de-clamped without any fines.

Now, this is an example of the most visible petty corruption that can affect anybody. I’m pretty sure the same type of things happen to businesses, just that the amounts asked for are likely to be greater. And for businesses too, the law isn’t applied equally to everybody, and it matters greatly what contacts one has in politics or in the administration. Even a somewhat amusing – especially in retrospect – situation where public officials disagree with each other about the size of bogus fines/bribes to ask for, can clearly happen to businesses.

So far in my business activities in the Ivory Coast I have had no experience of corruption or arbitrarily applied laws and regulations, but it’s likely to happen sooner or later.

The full story in French:

Une dame se rend, accompagnée de son menuisier, dans un magasin de la rue 12 à Treichville, pour acheter du matériel. Elle stationne, comme plusieurs véhicules déjà sur place, sur le trottoir en face du magasin, sous le regard de deux agents de la police municipale qui l’observent calmement faire sa manœuvre, sans rien dire.

Mais quelle n’est pas sa surprise lorsque, une vingtaine de minutes après, au sortir du magasin, les mêmes agents qui l’ont observée sans dire mot, ont mis un sabot pour immobiliser son véhicule !

« Mais, messieurs, vous étiez-là lorsque je stationnais. Pourquoi m’avoir laissée faire si c’était pour me sanctionner après ? Et puis, il n’y a même pas de panneau qui indique l’interdiction de stationner ici ! La preuve, regardez toutes ces voitures qui sont garées là, aucune ne porte un sabot ! Pourquoi donc moi, alors ? », se plaint la dame.

Malgré tous les arguments de la pauvre dame, les agents de la police municipale, restent de marbre : « Madame, c’est interdit de stationner ici, et vous devez payer 10.000FCFA pour qu’on ôte le sabot de votre voiture. C’est tout ».

Devant leur intransigeance et visiblement fatiguée après une longue matinée de courses, la dame propose « un arrangement à l’amiable » : « Bon, écoutez, je vous donne 3.000F et vous me laissez partir ». Devant la proposition (indécente) qui leur est faite, les agents « incorruptibles » sont partagés : l’un semble s’en satisfaire alors que l’autre s’y oppose catégoriquement, exigeant un minimum de 5.000F. « Arrangement, c’est 5.000F, à prendre ou à laisser », rétorque-t-il.

Face à leurs tergiversations, la dame passe un coup de fil à quelqu’un qui travaille dans la mairie d’une commune d’Abidjan. Après quelques minutes de discussions, elle se rend à la Mairie de Treichville où elle rencontre un agent municipal qui la confie à un autre policier de la municipalité. Et, tenez-vous bien, cet autre agent, pour aider notre dame en détresse, la fait passer pour le procureur d’une ville de l’intérieur du pays.

Quelle ne fut pas l’agitation de toute la police municipale de Treichville devant « Madame le Procureur » dont le véhicule avait été injustement immobilisé ! En deux temps trois mouvements, elle était libre de repartir chez elle, sans rien payer comme amende.

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4 thoughts on “Regime uncertainty in practice

  1. Hi, I’m Ch@rlie, the blogger of Aller de l’avant. I find your blog very intersting and I think I’ll subscrib to your posts. Thanks again for telling the woman’s story for the english speaking people on the web !

  2. Hi, I’m Ch@rlie, the blogger of Aller de l’avant. I find your blog very intersting and I think I’ll subscrib to your posts. Thanks again for telling the woman’s story for the english speaking people on the web !

  3. Craig Hitchcock

    Interesting story! I have lived and worked in Abidjan for just over 10 years, and in the first few months fell ‘victim’ to this sort of behaviour. I “paid up” four times in the year 2000, but have not paid a single franc since.

    Road side police checks are a classic example. The favourite “crime” is to accuse you of jumping a red light … and many people do just that, because the amber changes very quickly from orange to red.

    Parking offences … Madame above stated “there was no sign”, but were the kerbstones painted in diagonal red white chevrons … in which case, parking is illegal.

    To avoid payment, you must never be in a hurry, take your time, stay cool, be friendly and polite, tell them you understnad the difficulty of their jobs, develop a line of conversation to draw them out of the “little world of officialdom” and draw them into a”personal relationship” (church, children, health, death, a promise to help them out some way in the future, etc

    I used to carry a set of “spoof” business cards … wrong address and telephone number of my local bar, and offer to buy them a drink there, as “I had no money on me here” I don’t bother any more.

    But this minor corruption has to be stopped and stamped out … just as much as that much higher up the social scale !!

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